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“Fintual me ha impresionado”: El estilo de Sonya Huang, nueva directora de la fintech

“Fintual me ha impresionado”: El estilo de Sonya Huang, nueva directora de la fintech

El lunes la startup chilena anunció el cierre de la ronda Serie B, liderada por el fondo estadounidense Sequoia. Es la primera vez que este venture capital apuesta por Chile.

Por: María José López | Publicado: Sábado 6 de noviembre de 2021 a las 21:00
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"Estoy súper feliz de anunciar la última inversión de @sequoia en Latinoamérica: @fintual! lideramos la Serie B y me incorporo al directorio”.

El tuit, lo publicó Sonya Huang el 2 de noviembre, día en que Fintual anunció que había levantado US$ 39 millones en una ronda liderada por Sequoia Capital, fondo venture emplazado en Menlo Park, California, entre cuyas inversiones están Apple, Google, WhatsApp, YouTube, Linkedin, Airbnb y Zoom.

Es la primera vez que la firma -que apoya startups de energía, finanzas, salud, internet e industria móvil-. pone fichas en Chile. Y su socia, Sonya Huang, se une a la fintech chilena que fue fundada en 2016 por Agustín Feuerhake, Pedro Pineda, Andrés Marinkovic y Omar Larré con el objetivo de “democratizar las inversiones” y ofrecer un servicio 100% digital.

En septiembre, poco antes de dar el notición, tuvieron el primer directorio -remoto-, encuentro al que asistieron los otros integrantes de la mesa: el sueco Oskar Hjertonsson, de Cornershop, el mexicano Federico Antoni, de ALLVP, el argentino Nicolás Szekasy, de Kaszek, y los cuatro socios de la startup chilena, los mismos que describen a su nueva compañera como “genia”: escribió su primer programa para un computador en tercer grado.

“No era una niña prodigio” -ha aclarado ella públicamente-, “esos primeros códigos no sirvieron de mucho. Pero seguí haciéndolo”.

Hija de ingenieros inmigrantes y de padre emprendedor, Huang -quien antes de entrar a Sequoia trabajó en Goldman Sachs y TPG Capital- nació en Mountain View, Silicon Valley, estudió ciencia de la computación en Princeton, formó parte del primer programa de aprendizaje automático de la universidad y llevó a cabo una investigación de Inteligencia Artificial aplicada en astrofísica y neurociencia. “Fintual me ha impresionado”, confiesa ahora vía e-mail.

Los dos caminos y el corazón acelerado

“Todavía no lo puedo creer”, confiesa al otro lado del teléfono Agustín Feuerhake, socio y CMO de la firma .

“Es el VC con el que cualquier startup en el mundo sueña. Teníamos una lista enorme de fondos. Sequoia era guinda de la torta, la meta imposible”, ejemplifica el ingeniero de la UC, quien expresó la emoción del reciente deal en un post en El Fintualist -el medio a través del cual los miembros de la fintech se comunican públicamente con seguidores-.

“Lo vi revolviendo un café mientras yo hacía la fila para pagar. Pensé que si fuera Lady Gaga me daría lo mismo, pero Paul Graham (fundador de Y Combinator, aceleradora de Silicon Valley en la que ellos fueron los primeros chilenos en entrar) es una celebridad que me genera mucha más emoción ver. Qué vergüenza, siento que idolatrar personas es como tonto, pero no puedo negar que se me aceleró el corazón”.

Así lo relata el emprendedor en la nota -titulada El día en que Paul Graham le recomendó Fintual a Sequoia- donde detalla cómo llegaron a conquistar a la firma gringa; su socio, Pedro Pineda, relató su experiencia en extenso en Cómo logramos que el mejor VC del mundo invirtiera en Fintual, también en El Fintualist.

Feuerhake cuenta a DF MAS que fueron dos caminos por azar los que los llevaron a Sequoia, fondo fundado en 1972 por Don Valentine, estadounidense que murió en 2019, a los 87, y que era conocido como “el abuelo del venture capital”.

Una de esas rutas fue a través de Jean Denis, actual CTO de Plaid (fintech norteamericana). En 2016, cuando Fintual daba sus primeros pasos, un conocido le preguntó a Pineda si podía ir a tomar una cerveza “con el novio de una amiga de su novia” -cuenta el CEO de Fintual en su post-.

“Nos caímos muy bien y lo invité a trabajar desde la oficina (gratis obvio) todo el tiempo que quisiera”, dice Pineda en El Fintualist. Un año después, Denis se convirtió en jefe de ingeniería de Plaid y comenzó a codearse con miembros del ecosistema venture. De paso, se convirtió en su inversionista ángel y les hizo “la intro” con Bryan Schreier, uno de los socios de Sequoia. La reunión quedó fijada para agosto del 2019.

El otro que los llevó ahí fue Paul Graham, de YC Combinator. Una semana antes de la reunión, los socios de Fintual lo vieron entrar al Café Borrone, en Menlo Park, California.

Conversaron con el norteamericano durante unos minutos en su mesa -hablaron de cuánto había crecido la firma tras haber pasado por la aceleradora- y, al final del diálogo, él les dijo que le escribieran un email: les haría “una intro” con Sequoia. “Dicho y hecho”, comenta Feuerhake.

Se reunieron con Bryan Schreier -quien ve las Series B que hace Sequoia- en su oficina, en Menlo Park. “Estábamos súper nerviosos. Creo que yo hasta tiritaba un poco. E intentábamos hacernos los cools”, relata Pineda en su medio.

Su socio complementa a DF MAS: “Fue muy directo. Nos dijo ‘nos gustó lo que hace Fintual, pero Sequoia no hace inversiones en Latinoamérica’”. Aprovecharon el meet para adelantarles sus planes en México (por esos días afinaban su aterrizaje en el país azteca, hito que se concretó el año pasado). “Veamos cómo les va ahí”, apuntó Schreier antes de despedirse.

“Sé cabrón”

El tiempo avanzó. Fintual aterrizó en México. Llegó la pandemia. En junio de este año levantaron la Serie A -de US $ 15 millones- con Kaszek Ventures, el fondo de riesgo más grande de Latinoamérica, y ALLVP, de México.

El mismo mes, Kais Khimji, mano derecha de Sonya de Sequoia, le escribió un mail a Pedro citándolo a una reunión virtual el 7 de julio. Por coincidencia, ese día Sonya Huang publicó un post en Medium.com -uno de los sitios más leídos por esta industria- en el que, tras haber apostado por Nubank y Rappi, hablaba de las bondades de América Latina para invertir: “La oportunidad startup de Latinoamérica”, rezaba el titular de la nota.

Los de Fintual ahí se dijeron unos a otros: “Se viene”.

No se equivocaron. “Nosotros habíamos conocido a Bryan. Y él le recomendó vernos a Sonya y Kais, que ven Series B. A las tres semanas de la reunión -entre Kais y Pedro-, nos dijeron ‘queremos avanzar’”, rememora Agustín Feuerhake.

Luego hubo un encuentro entre Pedro y Sonya: lo primero que ella le preguntó fue por qué los libros a su espalda estaban al revés, y si tenía la memoria suficiente para recordarlos.

Pineda respondió algo espontáneo y personal que la hizo reír. Eso marcaría el tono de todas las reuniones por venir. La naturalidad, coinciden en el equipo, ha sido clave en la relación con sus inversionistas. Fue un consejo que tomaron de Graham: “cuando se junten con inversionistas, no aparenten ser algo que no son. Sean ustedes mismos”.

Mientras que Hjertonsson, fiel a su estilo directo, le recomendó a Pineda, “Be you, be a dick (sé tú mismo, sé un cabrón)”.

Cabrones o no, el deal fue un éxito. Y en la última presentación el CEO y su equipo deslumbraron a Sequoia: llegaron a un acuerdo, invertirían en la startup y liderarían la ronda.

Los de Fintual se dieron un tiempo para pensar los términos del acuerdo (entremedio se habían reunido con otros fondos venture, pero finalmente se quedaron con Sequoia), hasta que a fines de agosto firmaron: las tres semanas siguientes las dedicaron a afinar detalles, los fundadores de la fintech se reunieron con Sonya, luego con el mandamás, Doug Lione, hasta que la plata llegó a Fintual, el viernes antepasado (29 de octubre).

No fueron los únicos: a la ronda también se unió The Chainsmokers, popular banda de EEUU que se ha sumado a este tipo de inversiones venture los últimos meses.

La foto de recuerdo de Agustín Feuerhake y Pedro Pineda junto a Paul Graham (al medio) en Silicon Valley, en 2019.

La selva amorosa

“El capital de riesgo es personal para mí. Mi padre creó una empresa con fondos de capital de riesgo cuando yo era niña. Las puertas que abre para las personas no son solo financieras; los beneficios reales provienen del poder de la experiencia fría y dura”, relata Sonya Huang en su página de presentación en Sequoia.

Es precisamente ese sello de Huang -quien fue capitana del primer equipo de golf de mujeres y de niña quiso ser violinista de música clásica-, uno de los que Feuerhake destaca.

“En Sequoia ella ha agregado este componente cultural a la empresa: de valorar a las personas que hay detrás de los negocios, más allá de los números”, dice el emprendedor, quien cuenta que en Fintual, “ella quedó enganchada, de esta kind jungle que tenemos. La llamamos así porque es una jungla amorosa, un ambiente de mucho performance, de gente que trata de hacerlo muy bien, destacarse, pero donde también hay mucho apoyo y colaboración grupal”.

Y añade: “Reconocemos que puede ser doloroso sobrevivir acá adentro. Pero lo bueno es que tenemos la apertura para hablar de ello y si es necesario, llorar”.

Con todo, Sonya -quien es de las socias que toma decisiones clave en Sequoia y quien suena como posible futura cabeza del grupo norteamericano- es responsable de la decisión de haber entrado. “Si lo hacemos mal, ella responde a su directorio en Silicon Valley”, dice Feuerhake. “Pero lo haremos bien”, asegura confiado.

Próximos pasos
¿Qué harán con el aumento de capital? “Consolidar la entrada en México y financiar el crecimiento en Chile: queremos llegar a los 2 mil el próximo año”, adelanta el socio de Fintual, firma que está valorizada en XXX. Y señala que “por el momento no hay planes de llegar a otro mercado”.

Pero sí de lanzar nuevos productos. En esto, el rol de la estadounidese será clave: “El mercado de Latinoamérica va un poco más atrás que el norteamericano, y ella aportará una visión de futuro. Ve una oportunidad enorme en este mercado y viene a modernizar un poco Fintual y aporta todo el talento y experiencia que tiene Sequoia”, dice el ingeniero. Además de sus contactos. “Sonya ya nos ha hecho varias intros. Una de ellas, fue con la ex gerenta de marketing de Coca-Cola y Spotify.

Los próximos directorios -apuntan desde la firma- serán en San Francisco, Chile y México- y, aunque esto recién empieza, Sonya Huang ya ha evidenciado su entusiasmo. El hilo -de cuatro posts- del 2 de noviembre concluye así:

Fintual está cambiando eso (la democratización a inversión retail). Están haciendo que la inversión sea accesible, alegre y divertida; solo eche un vistazo a los nombres de los fondos mutuos (Risky Norris, Moderate Pitt y mi favorito: Conservative Clooney)”.

“El equipo @fintual #pedropineda @AgustinF @omarlarre @asmarinkovic es un placer trabajar con ellos, una cultura de producto/ingeniería con un sentido del humor chileno único. No es de extrañar que hayan sido votados como el mejor lugar para trabajar en Chile”.

Su llegada es celebrada en la empresa: además de su impronta y expertise, será la primera mujer en ocupar una silla en el directorio de Fintual. “Era algo que nos tenía cojos”, reconoce Feuerhake.

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